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Il disturbo da dismorfofobia corporea

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Cos’è la dismorfofobia

Il disturbo da dismorfofobia corporea, noto anche solo come dismorfofobia, è un disturbo mentale poco conosciuto ma relativamente comune e grave, diffuso in tutto il mondo. I pazienti affetti da dismorfofobia corporea credono di essere brutti o deformi (pensando, ad esempio, di avere un naso troppo grande e “repellente” o una pelle gravemente segnata), mentre in realtà hanno un aspetto normale.

A causa delle preoccupazioni e la conseguente ansia per l’aspetto, possono smettere di lavorare e di socializzare e costringersi a casa.

Enrico Morselli, uno psichiatra italiano, descrisse per la prima volta il disturbo da dismorfofobia corporea oltre 100 anni fa, osservando che “il dismorfofobico, in effetti, è un individuo veramente infelice, che nel mezzo delle sue faccende quotidiane, nelle conversazioni, mentre legge, a tavola, in realtà ovunque e in qualsiasi ora del giorno, è improvvisamente sopraffatto dalla paura di qualche deformità … che può raggiungere un’intensità molto dolorosa, fino al punto di pianto e disperazione”.

Caratteristiche cliniche della dismorfofobia

I soggetti affetti da dismorfofobia corporea sono ossessionati dall’idea che ci sia qualcosa di sbagliato nel loro aspetto, anche se il difetto percepito è in realtà minimo o inesistente. Possono descriversi come poco attraenti o deformi, o addirittura orrendi o mostruosi. Le preoccupazioni si concentrano più spesso sul viso o sulla testa (ad esempio, acne o colore della pelle, calvizie o dimensioni della testa), ma possono includere qualsiasi area del corpo o l’intero corpo, ed è tipica la preoccupazione per più aree del corpo.

Le preoccupazioni per l’aspetto sono difficili da contrastare o controllare e in media consumano dalle 3 alle 8 ore al giorno. Sono spesso associate alla paura del rifiuto e a sentimenti di bassa autostima, vergogna, imbarazzo, indegnità. La maggior parte dei pazienti ha idee o deliri di riferimento, pensando che gli altri prestino particolare attenzione al “difetto”, magari fissandolo, parlandone o deridendolo.

La maggior parte dei pazienti mette in atto comportamenti ripetitivi e compulsivi volti a esaminare, migliorare o nascondere il “difetto”. Tra i comportamenti più comuni vi sono il controllo degli specchi, il confronto con gli altri, l’eccessiva cura del corpo, la mimetizzazione, il frequente cambio di vestiti, la ricerca di rassicurazioni e l’assunzione di una dieta ristretta.

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Cause della dismorfofobia

Le cause della dismorfofobia non sono del tutto chiare. Si ipotizza possa dipendere da:

  • fattore ereditario: un piccolo studio rileva che l’8% delle persone affette da dismorfofobia ha un familiare stretto che ha sofferto di questo disturbo;
  • disturbo ossessivo-compulsivo: la dismorfofobia colpisce più frequentemente persone che hanno una diagnosi di disturbo ossessivo-compulsivo o che hanno un parente affetto da tale disturbo. Uno studio rileva che l’8-37% delle persone affette da disturbo ossessivo compulsivo presenta anche dismorfofobia;
  • bassi livelli di serotonina: gli scienziati hanno riscontrato bassi livelli di serotonina in alcune persone affette da dismorfofobia. Se usata come mezzo di trattamento, la serotonina sembra alleviare alcuni sintomi;
  • esperienze infantili traumatiche: secondo uno studio, le persone che in gioventù hanno subito body shaming o forme di bullismo per qualche caratteristica fisica sono più a rischio di sviluppare la fobia.

Diagnosi

Il disturbo di dismorfofobia corporea può essere difficile da diagnosticare perché molti pazienti si vergognano a rivelare i sintomi, temendo che le loro preoccupazioni vengano banalizzate o considerate vane. A meno che il disturbo di dismorfofobia corporea non venga chiesto in modo specifico, è facile che la diagnosi sfugga. Non diagnosticare il disturbo può costituire un problema perché il trattamento potrebbe non avere successo e il paziente potrebbe sentirsi incompreso e non adeguatamente informato sulla diagnosi e sulle opzioni di trattamento.

Il disturbo da dismorfofobia corporea può essere diagnosticato utilizzando le seguenti domande:

  1. È molto preoccupato del suo aspetto? Se sì: qual è la sua preoccupazione?
  2. Questa preoccupazione crea ansia?
  3. Quanto tempo la impegna la preoccupazione?
  4. Che effetto ha questa preoccupazione sulla sua qualità della vita?
  5. Ha interferito in modo significativo con la sua vita sociale, gli studi, il lavoro, altre attività o altri aspetti della sua vita?
  6. Le ha causato paure?

Il disturbo da dismorfofobia corporea viene diagnosticato in persone che:

  • sono preoccupate per un difetto d’aspetto minimo o inesistente;
  • sono preoccupate per il difetto percepito (ci pensano per almeno un’ora al giorno);
  • sperimentano un disagio clinicamente significativo come risultato della loro preoccupazione.

Ruolo della chirurgia estetica nella diagnosi

Uno studio pubblicato nel 2015 rileva che il 7-8% delle persone che si rivolgono a un chirurgo plastico negli Stati Uniti è affetto da dismorfofobia corporea. Tuttavia, gli autori osservano che il numero reale potrebbe essere molto più alto.

Se i chirurghi plastici ritengono che la persona che chiede aiuto possa essere affetta da dismorfofobia corporea, dovrebbero incoraggiarla a rivolgersi a uno specialista della salute mentale o a uno psichiatra, piuttosto che accettare di eseguire subito l’intervento.

Se una persona affetta da dismorfofobia si sottopone a un intervento chirurgico perché è eccessivamente preoccupata per una particolare caratteristica corporea, potrebbe scoprire di sentirsi peggio dopo l’intervento o che il risultato non è quello che si aspettava.

Sintomi

I pazienti possono presentarsi ai clinici rivelando solo ansia, depressione o, nei casi più gravi, ideazione suicidaria. Di conseguenza, il disturbo di dismorfofobia corporea può essere erroneamente diagnosticato come fobia sociale o come disturbo di panico (perché possono verificarsi attacchi di panico situazionali, ad esempio quando ci si guarda allo specchio).

I sintomi tipici della dismorfofobia sono:

  • ansia;
  • preoccupazione immotivata per un difetto percepito nell’aspetto che per gli altri non esiste o è minore;
  • certezza di avere un difetto nell’aspetto che rende brutti o deformi;
  • ossessione che gli altri prestino una particolare attenzione negativa al vostro aspetto o che vi prendano in giro;
  • adozione di comportamenti compulsivi volti a correggere o a nascondere il difetto percepito difficili da controllare;
  • tentare di nascondere i difetti percepiti con il trucco o l’abbigliamento;
  • paragonare costantemente il proprio aspetto con quello degli altri;
  • cercare frequentemente rassicurazioni sul proprio aspetto dagli altri;
  • tendenza al perfezionismo;
  • ricorso alla chirurgia estetica con scarsa soddisfazione;
  • evitare le situazioni sociali: si parla anche di sintomi dell’ansia sociale e di metodi per combattere l’ansia sociale.

La preoccupazione per l’aspetto esteriore, i pensieri ossessivi e i comportamenti ripetitivi possono essere difficili da controllare e così impegnativi da causare una forte ansia o problemi nella vita sociale, nel lavoro, nella scuola o in altre aree.

È possibile che ci si concentri eccessivamente su una o più parti del corpo che può cambiare nel tempo. Le aree più comuni su cui le persone con dismorfofobia tendono a fissarsi sono:

  • viso, come il naso, la carnagione, le rughe, l’acne e altri eventuali piccoli difetti;
  • quantità e qualità dei capelli, diradamento e calvizie;
  • aspetto della pelle;
  • dimensioni del seno;
  • dimensioni e tono dei muscoli (quasi esclusivamente per gli uomini);
  • genitali.

Terapia della disfmorfofobia

Sebbene la ricerca sul trattamento sia ancora limitata, gli inibitori della ricaptazione della serotonina (SRI) e la terapia cognitivo-comportamentale sono attualmente i trattamenti di scelta. I dati disponibili indicano che gli inibitori della ricaptazione della serotonina, ma non altri farmaci o la terapia elettroconvulsivante, sono spesso efficaci per il disturbo da dismorfofobia corporea, anche per i pazienti deliranti.

Terapia farmacologica

In seguito a segnalazioni di casi che rispondevano agli inibitori della ricaptazione della serotonina, uno studio ampiamente retrospettivo su 30 pazienti ha rilevato che il 58% rispondeva agli inibitori della ricaptazione della serotonina rispetto al 5% di altri farmaci; un ampliamento di questo studio a 130 pazienti ha dato risultati simili. Un altro studio retrospettivo su 50 pazienti ha rilevato che gli inibitori della ricaptazione della serotonina erano più efficaci dei triciclici non SRI.

Sebbene manchino studi di individuazione della dose, il disturbo da dismorfofobia sembra richiedere spesso dosi più elevate di quelle tipicamente utilizzate per la depressione. In uno studio di revisione della tabella su 90 pazienti, le dosi medie degli inibitori della ricaptazione della serotonina erano:

  • 66,7 ± 23,5 mg/die di fluoxetina;
  • 308,3 ± 49,2 mg/die di fluvoxamina;
  • 55,0 ± 12,9 mg/die di paroxetina;
  • 202,1 ± 45,8 mg/die di sertralina;
  • 203,3 ± 52,5 mg/die di clomipramina.

Alcuni pazienti rispondono solo a dosi superiori alla dose massima raccomandata (per esempio, 80-100 mg/die di paroxetina).

Psicoterapia

Sebbene anche la ricerca sulla psicoterapia sia limitata, la terapia cognitivo-comportamentale sembra essere spesso efficace. La maggior parte degli studi ha combinato componenti cognitive (per esempio, la ristrutturazione cognitiva volta a mettere in discussione le convinzioni errate legate all’aspetto) con componenti comportamentali, che consistono principalmente nell’esposizione e nella prevenzione della risposta per ridurre l’evitamento sociale e i comportamenti ripetitivi (come il controllo ossessivo dello specchio e la pulizia eccessiva). I primi casi riportati indicano un esito positivo della terapia di esposizione e delle tecniche cognitive e comportamentali.

La gravità dei sintomi del disturbo da dismorfofobia è diminuita in modo significativo, in uno studio successivo di 17 pazienti che hanno ricevuto 4 settimane di sessioni individuali quotidiane di terapia cognitivo-comportamentale di 90 minuti, per 20 sessioni totali. In una serie aperta di 13 pazienti trattati con terapia cognitivo-comportamentale di gruppo, il disturbo da dismorfofobia corporea è migliorato significativamente in dodici sessioni di gruppo di 90 minuti. In uno studio su 10 partecipanti che hanno ricevuto trenta sessioni individuali di terapia di esposizione di 90 minuti senza una componente cognitiva, oltre a 6 mesi di prevenzione delle ricadute, il miglioramento è stato mantenuto fino a 2 anni.

Autore

Dott.ssa Vittoria Martelli
Laurea in Biotecnologie Mediche